Getting Involved In Politics: Yes You Can—And Should

Recently, I wrote an article published in the UofT Magazine (Summer 2010 issue) called “Where are the Women?” lamenting the shortage of women in politics. The response to the article has been fantastic. We need more women involved in the political process, for the reasons I mentioned in the original article, and I am really excited that so many people have responded, expressing interest in getting involved. Many have asked for more advice on running for public office. Many have also asked for advice on, not necessarily running for office, but in getting involved politically in other ways. The overwhelming response has prompted me to do a follow-up piece, with more specific recommendations on how to go about it. Note that I encourage men AND women to become more involved, so guys—feel free to use this too.

One comment I’d really like to make first: Quite often (including in several responses to the UofT article) people (particularly women) will say, “I don’t have the right education”, or “I don’t have the right experience”, or “I don’t have a thick-enough skin”. Nonsense. A full 1/3 of Canadian MPs do not have a university degree—but some of those people are the best MPs, because they have extraordinarily valuable practical experience. I can think of a couple of farmers, for example, who do great work in Parliament. Who better to know what so many women face than someone who has multi-tasked her way through raising kids and keeping a household, while holding down a job to pay the bills? Who knows better the challenges facing the thousands of new immigrants coming to Canada than people who have been through that experience? Who better to understand the pressing needs of innovation and entrepreneurship, and the challenges facing small and medium businesses, than people with business experience? The Canadian government needs to both understand and represent Canadians, and their diversity—that means people with a variety of educational and experiential backgrounds not only can, but should, get involved.

Another comment is that many people feel that politics is somehow the realm of elites, or cliques, and that you need to have connections in order to get involved. Nonsense to that, too. The political process is far more accessible, and easy to start participating in, than even I thought when I started. But you need to start somewhere, and I hope this article helps.

Whether you decide to run for public office, or decide that you can be more effectively and happily engaged in other ways, I cannot encourage you enough. It can be immensely satisfying—frustrating at times, too, believe me (!)—but ultimately very rewarding. I hope that the following is useful in either case. The more you know about how the system works, the more you learn, the more people you get to know who are already involved, the better armed you will be to determine what form of engagement in politics is best for you.

ASK YOURSELF SOME QUESTIONS. What order of government interests you? ( See below for a brief description of federal, provincial and municipal.) If federal or provincial, what Party do you want to belong to? How much time do you have to contribute? What issues are you most interested in? Which MPs, MPPs/MLAs, municipal councilors do you like or admire? Why? Which ones do you not respect as much, and why not? The answers will help you decide where to focus your efforts, and with whom.

JOIN A PARTY. Although not necessary for municipal politics, this is a fundamental part of both federal and provincial politics. These are links to the main federal parties: Liberal, http://www.liberal.ca/; Conservative, http://www.conservative.ca/; NDP, http://www.ndp.ca/; Green, http://greenparty.ca/ Each one of these web sites will help you find what electoral district (riding) you live in, and gives instructions on how to join the party and the relevant riding association. You may want to get involved somewhere other than the riding where you live, if you happen to like an MP or MPP/MLA elsewhere, or you know some of the people already involved elsewhere. There is no requirement, even to run for office, that you actually live in the riding that you focus your efforts on, although it helps to have some kind of connection. (We have quite a few party members and volunteers in Willowdale who don’t actually live in the riding—we welcome all comers ☺.)

VOLUNTEER. It’s the best way to get to know the people, the system, the processes, what works and what doesn’t. For example, we welcome volunteers to our constituency office. Some come up to 5 days a week because they happen to have the time and interest. Some can only contribute a couple of hours here and there. We welcome all involvement, large or small, because it’s a great way for anyone to learn what really goes on in an MP’s office at the constituency level, which is very much focused on the community and the needs of people in their dealings with government. We also welcome volunteers in our Ottawa office. Despite the fact that it sometimes gets pretty crowded with interns and volunteers in addition to staff, we love it, and like to describe the office as “cosy”. The work there is very different than in the constituency, but it’s great exposure for those interested in the more legislative, Parliamentary aspects of an MP’s job. I strongly encourage anyone to contact the office of a sitting politician that you think you’d like to learn from, and offer to help out. (There’s not enough room here to link to all of the provinces, territories and municipalities, but you can find them on their web sites. Here is a list of all of the federal MPs : (http://webinfo.parl.gc.ca/MembersOfParliament/MainMPsCompleteList.aspx?TimePeriod=Current&Language=E). You can learn a great deal (particularly if you ask lots of questions) about what is involved. From a political and campaign side, volunteer for the riding association (contact information for most individual riding associations is on the relevant party website). Almost everyone is looking for new people, and there’s always something to do, whether it’s related to policy, membership activities, fundraising (yes, that’s a big part of politics, too), and campaigning. Some of us do occasional door-knocking even when there is no campaign—it can be fun and a good opportunity to see how it works. (It’s not nearly as scary as some people worry---almost everyone who answers the door is actually happy to see you there and to share with you their views.)

RUN FOR PUBLIC OFFICE. Actually running for public office is a big step, but I strongly encourage everyone to at least consider it—particularly after you’ve taken the time to learn and experience what you might be getting into. My first answer to the question, “How do we get more women in Parliament?” is to say we need, quite simply, more women to run. If you are interested, here are a few “who, what, when, where and how” tips:

WHO? Realistically, the elected, public side of politics is not for everyone. It can be immensely rewarding. It can also be pretty demanding—it is NOT a 9 to 5 job. Particularly where the legislature is in a different city, requiring travel and time away from home, it can be a huge personal commitment. It is more of a challenge for those who have family or other obligations (young children, older parents, etc.) It is easier to do if you are financially stable, and if you either do not have other responsibilities, or they are behind you (i.e. kids have grown up), or you otherwise have the necessary independence, flexibility and/or family support.
WHAT? It’s not rocket science, but it does require a lot of hard work—and others to support you, so you’ll need to encourage others to help. There are various “campaign college” texts and seminars out there. One I recommend, geared to aspiring women politicians (but useful for men too), has been prepared by Equal Voice: http://gettingtothegate.com/ There are also lots of people to ask for advice—don’t hesitate.
WHEN? Timing will depend on your availability, family and other commitments. But there are many other factors, such as when is the next election? What party do you want to run for? What constituency do you want to represent? Is there is an incumbent? But even if there is no immediate opening where you are interested, there is no time like the present to get involved—to learn, to make connections, network, and prepare for a nomination campaign and full candidacy further down the road.
WHERE? Where you run will depend on a number of factors. Although in most cases you don’t technically have to live where you run, it usually is the place where you live, work, or otherwise have a connection. You might choose a different jurisdiction due to incumbency (i.e. no opening), or because someone else is already heavily favoured in a nomination battle. Realistically, “winnability” is also a factor. Of course, the winds of political fortune can shift dramatically, and I always encourage people to run. Regardless of success, it is an extraordinary experience—and it often takes more than one campaign to succeed.
HOW? If you haven’t already, do your homework on levels of government, jurisdictions, issues, current politicians and electoral history. Second, get involved with someone who has already done it. If provincial or federal, join the local riding association of the party you’ve chosen, and volunteer to help out—it’s the best way to get to know the people who are already involved. And volunteer for a campaign—in so doing, expose yourself to all aspects—door-knocking, phone-calling, data entry, brochures, lawn signs, assisting the candidate with debates, getting the vote out, etc. And ask questions! It’s all great learning for when you take the plunge yourself.

In the rather unique federation that is Canada, various areas of governance are dealt with at different levels under our Constitution. What follows is a very general, certainly not exhaustive, description—and there is significant jurisdictional overlap in some of these areas. (For a pretty good summary, see Wikipedia on Canadian Federalism.)

The federal government is responsible for: the macro-economics of the country, money and banking; foreign affairs and trade; significant aspects of the environment; the military and defence; various other activities that transcend provincial boundaries, such as national transport (air, rail, sea, national highways) and Canada Post; Aboriginal issues; fisheries and oceans; criminal law; employment insurance and the Canada Pension Plan; the national Health Act; intellectual property; citizenship and immigration—you get the idea. The federal Parliament consists of 308 Members of Parliament, almost all of whom belong to a specific political Party. The Government is formed by the Party with the greatest number of elected MPs, and the Leader of that Party becomes the Prime Minister (he/she is NOT elected directly by the people). The Official Opposition is the Party that has the next-largest number of elected MPs.

The provincial governments are responsible for property and civil rights, including consumer protection; education; delivery of health care; welfare; the administration of justice (most of the court system); natural resources and the environment. They are elected in a similar way to the federal government, on Party lines.

Municipal governments are responsible for the direct needs of the community, such as water, sewage, garbage collection, public transit, land use planning, libraries, emergency services such as fire-fighting. Increasingly, particularly in larger urban centres, municipal governments find themselves burdened with many issues not originally set out as municipal responsibilities, such as settlement challenges for new immigrant, and affordable housing. Municipal politics are not (officially at any rate) conducted along partisan lines, and you don’t need to join any particular political party to be involved or run for office. (This is very attractive to many who want to be involved politically, based on issues, but who are uncomfortable with partisan politics.)

Devenir active en politique : Vous pouvez – et vous devriez

J’ai récemment écrit un article intitulé « Where are the Women? »dans la revue UofT Magazine (édition été 2010), dans lequel je me plaignais de la pénurie de femmes en politique. Les réactions que cet article a provoquées ont été remarquables. Nous avons besoin qu’un plus grand nombre de femmes participent au processus politique, pour les raisons que j’ai mentionnées dans l’article original, et je suis vraiment heureuse que tant de gens aient répondu et dit qu’ils avaient envie de devenir actifs. Plusieurs ont demandé des conseils sur la manière de soumettre sa candidature pour une charge publique. D’autres ont aussi demandé des conseils, pas nécessairement sur la manière de briguer les suffrages, mais sur la manière de participer au processus politique d’autres manières. Le très grand nombre de réponses m’a amenée à rédiger un texte de suivi contenant des recommandations plus précises sur la manière de procéder. J’aimerais qu’on remarque que j’encourage les hommes ET les femmes à participer davantage – alors messieurs, sentez-vous libres d’utiliser également ceci.

Toutefois, avant de commencer, je voudrais formuler le commentaire suivant : très souvent, y compris dans les réponses reçues à l’article de l’UofT Magazine, des gens, en particulier des femmes, m’ont dit « je n’ai pas les diplômes qu’il faut » ou « mon expérience n’est pas pertinente » ou encore « je réagis trop vivement aux commentaires négatifs ». Balivernes. Un tiers des députés canadiens n’ont pas de diplôme universitaire, mais certaines de ces personnes comptent parmi les meilleurs députés, parce qu’elles possèdent une expérience pratique extrêmement valable. Je peux penser à un ou deux agriculteurs, par exemple, qui font de l’excellent travail au Parlement. Qui pourrait mieux savoir à quoi tant de femmes sont confrontées que quelqu’un qui a mené de front de multiples tâches en élevant des enfants et en tenant maison, tout en ayant un emploi pour payer les factures? Qui d’autre pourrait mieux comprendre les difficultés que connaissent les milliers d’immigrants qui arrivent au Canada qu’une personne ayant vécu cette expérience? Qui est le plus à même de comprendre les besoins pressants d’innovation et d’esprit d’entreprise, de même que les enjeux pour les PME, que des gens ayant de l’expérience dans le monde des affaires? Le gouvernement du Canada a besoin de comprendre les Canadiens, ainsi que de les représenter dans leur diversité. Cela implique que des gens d’horizons différents en termes d’éducation et d’expérience peuvent y participer –mais surtout, qu’ils le devraient.

Bien des gens me disent aussi qu’ils croient que la politique est en quelque sorte un domaine réservé aux élites, ou à des cliques, et que vous devez avoir des contacts pour pouvoir participer. Là encore, balivernes. Le processus politique est bien plus accessible, et il est bien plus facile de commencer à y participer, que je le croyais quand j’ai commencé. Mais il faut commencer quelque part, et j’espère que cet article sera utile à cet égard.

Que vous décidiez de soumettre votre candidature pour une charge publique ou que vous estimiez que vous seriez plus efficace et plus heureux en participant d’une autre manière, je ne vous encouragerai jamais assez à le faire. Cela peut être extrêmement satisfaisant – parfois enrageant aussi, croyez-moi! –mais, en fin de compte, très satisfaisant. J’espère que ce qui suit s’avérera utile dans l’un ou l’autre cas. Plus vous en saurez sur le fonctionnement du système, plus vous apprendrez, plus vous connaîtrez de gens qui participent déjà, et mieux armé vous serez pour déterminer quelle sorte de participation à la vie politique vous convient le mieux.

POSEZ-VOUS QUELQUES QUESTIONS. Quel ordre de gouvernement vous intéresse? ( Voir ci-dessous pour une brève description des gouvernements fédéral et provinciaux et des administrations municipales.) Si c’est le gouvernement fédéral ou provincial, quel parti vous intéresse? Combien de temps avez-vous à consacrer à la politique? Quelles sont les questions qui vous intéressent le plus? Quels députés fédéraux ou provinciaux ou quels conseillers municipaux admirez-vous? Pourquoi? Quels sont ceux que vous ne respectez pas autant, et pourquoi en est-il ainsi? Vos réponses vous aideront à déterminer où concentrer vos efforts et avec qui.

JOIGNEZ-VOUS À UN PARTI. Bien que ce ne soit pas nécessaire en politique municipale, l’adhésion à un parti est un élément fondamental à la fois de la politique fédérale et de la politique provinciale. Voici des liens vers les sites Web des principaux partis : Parti libéral, http://www.liberal.ca/; Parti conservateur, http://www.conservative.ca/; NPD, http://www.ndp.ca/; Parti vert, http://partivert.ca/. Chacun de ces sites vous aidera à savoir dans quelle circonscription (« comté ») vous habitez et vous donne des directives sur la manière d’adhérer au parti et à l’association de circonscription pertinente. Vous pourriez décider de militer ailleurs que dans la circonscription où vous habitez, si un député fédéral ou provincial vous plaît ou si vous connaissez des gens qui sont actifs ailleurs. Il n’existe aucune exigence, même pour briguer les suffrages, pour ce qui est d’habiter dans la circonscription dans laquelle vous concentrez vos efforts, bien qu’il soit utile d’avoir un lien quelconque avec celle-ci. (Dans Willowdale, nous avons plusieurs membres du parti et bénévoles qui n’habitent pas la circonscription — toute personne qui se présente est bienvenue.)

FAITES DU BÉNÉVOLAT. C’est la meilleure manière de connaître les gens, le système, les processus, ce qui fonctionne et ce qui ne fonctionne pas. Par exemple, les bénévoles sont bienvenus à notre bureau de circonscription. Certains viennent jusqu’à cinq jours par semaine, parce qu’ils ont le temps et que cela les intéresse. D’autres ne peuvent consacrer au bénévolat que quelques heures par-ci, par là. Nous sommes heureux de toute forme de participation, grande ou petite, parce que c’est une excellente façon pour quiconque d’apprendre ce qui se passe vraiment dans le bureau d’un député au niveau de la circonscription, où le travail est fortement axé sur la collectivité et les besoins des personnes dans leurs rapports avec le gouvernement. Nous accueillons aussi des bénévoles à notre bureau d’Ottawa. En dépit du fait que nous soyons parfois un peu à l’étroit avec tout ce monde –les stagiaires, les bénévoles et le personnel – nous adorons cela et nous aimons décrire le bureau comme étant « douillet ». Le travail au bureau d’Ottawa diffère considérablement de celui qu’on effectue dans la circonscription, mais c’est une excellente expérience pour les personnes qui s’intéressent davantage aux aspects législatif et parlementaire du travail d’un député. J’encourage fortement tout le monde à communiquer avec le bureau d’une femme ou d’un homme politique de qui vous aimeriez apprendre et à offrir votre aide. (L’espace manque ici pour donner des liens vers l’ensemble des provinces, des territoires et des municipalités, mais vous les trouverez sur leurs sites Web. On trouve ici une liste de tous les députés fédéraux : http://webinfo.parl.gc.ca/MembersOfParliament/MainMPsCompleteList.aspx?TimePeriod=Current&Language=F%29. Il est possible d’apprendre beaucoup de choses sur ce qui est en jeu, en particulier si vous posez beaucoup de questions. Du point de vue de la politique et des campagnes, devenez bénévole de l’association de circonscription (les coordonnées de la plupart de ces associations se trouvent sur le site du parti politique pertinent). Presque tout le monde cherche de nouvelles personnes, et il y a toujours quelque chose à faire, que cela se rapporte aux politiques, aux activités à l’intention des membres, à la collecte de fonds (oui, cela aussi constitue une partie importante de la politique) ou à la campagne. Certains d’entre nous font du porte-à-porte à l’occasion, même en dehors des campagnes électorales. Cela peut être amusant ainsi qu’une bonne manière de voir comment cela fonctionne. (Ce n’est pas aussi effrayant que craignent certains. Presque toutes les personnes qui viennent ouvrir sont en réalité ravies de vous voir et de vous donner leur point de vue.)

BRIGUER LES SUFFRAGES. Le fait de poser sa candidature à une charge publique est un grand pas à franchir, mais j’encourage fortement tout le monde à envisager de faire ce pas, en particulier après avoir pris le temps d’apprendre et de faire l’expérience de ce dans quoi vous vous engageriez. Ma première réponse à la question « Comment faire pour qu’il y ait davantage de femmes au Parlement? » est de dire tout simplement qu’il suffit qu’un plus grand nombre de femmes se présentent. Si cela vous intéresse, voici quelques conseils sous forme de « qui, quoi, quand, où et comment ».

QUI? De manière réaliste, il faut dire que l’aspect électif et public de la politique n’est pas pour tout le monde. Elle peut être immensément gratifiante. Elle peut aussi être très exigeante –ce n’est pas un emploi de 9 à 5. C’est le cas en particulier lorsque l’assemblée législative est située dans une autre ville, ce qui exige des déplacements et des absences de la maison; cela peut représenter un engagement personnel énorme. C’est plus difficile pour les personnes qui ont une famille ou d’autres obligations (de jeunes enfants, des parents âgés, etc.). Cela facilite les choses si votre situation financière est stable et si vous n’avez pas d’autres responsabilités, qu’elles soient derrière vous (par exemple, les enfants ont grandi) ou que si vous disposez d’une manière ou d’une autre de l’indépendance et de la souplesse nécessaires et/ou du soutien de votre famille.
QUOI? Ce n’est pas de la physique nucléaire, mais la politique exige beaucoup de travail acharné – ainsi que d’autres personnes pour vous soutenir. Vous devrez donc encourager d’autres personnes à vous aider. Il existe beaucoup de livres sur l’art de faire campagne, ainsi que des séminaires. Un ouvrage que je recommande, qui est axé sur les femmes aspirant à se lancer en politique (mais qui est utile pour les hommes aussi) a été préparé par À voix égales et se trouve à http://gettingtothegate.com/. Il y a aussi beaucoup de gens à qui vous pouvez demander conseil; n’hésitez pas à le faire.
QUAND? Le moment où vous vous lancerez dépendra de votre disponibilité, de votre famille et de vos autres engagements. Mais il existe beaucoup d’autres facteurs. Par exemple, quand doit avoir lieu la prochaine élection? Pour quel parti souhaitez-vous vous présenter? Dans quelle circonscription aimeriez-vous vous présenter? Y a-t-il un député sortant? Mais même s’il n’y a pas d’ouverture immédiate dans la circonscription qui vous intéresse, le meilleur moment pour commencer à participer est maintenant, pour apprendre, établir des liens, bâtir un réseau et vous préparer en vue d’une campagne de nomination et d’une candidature en bonne et due forme par la suite.
OÙ? L’endroit où vous vous présenterez dépendra d’une série de facteurs. Bien que, dans la plupart des cas, vous n’êtes techniquement pas obligé d’habiter la circonscription où vous vous présentez, l’endroit où vous vivez est certainement un facteur à considérer, de même que l’endroit où vous travaillez ou où vous avez établi une forme de lien. Vous pourriez choisir un autre endroit parce qu’il y a déjà un titulaire (et qu’il n’y a donc pas d’ouverture), ou parce que quelqu’un est déjà favori dans une éventuelle course à la nomination. De façon réaliste, la « gagnabilité » de la circonscription est aussi un facteur. Bien entendu, la roue de fortune politique peut tourner rapidement, et j’encourage toujours les gens à se présenter. Que vous gagniez ou non, c’est toujours une expérience extraordinaire. Et, souvent, il faut faire campagne plus d’une fois pour être élu.
COMMENT? D’abord, si ce n’est déjà fait, faites vos devoirs au sujet des ordres de gouvernement, des sphères de compétence, des enjeux, des personnalités politiques actuelles et de l’histoire électorale. Ensuite, établissez le contact avec quelqu’un qui est déjà passé par là. Au fédéral ou au provincial, devenez membre de l’association de circonscription locale du parti que vous avez choisi, et devenez bénévole pour donner un coup de main. C’est la meilleure manière d’apprendre à connaître les gens qui sont en place. Enfin, agissez comme bénévole pour une campagne. Ce faisant, touchez à tous les aspects : le porte-à-porte, les appels téléphoniques, la saisie de données, les brochures, les placards, l’aide au candidat lors des débats, « faire sortir le vote », etc. Et posez des questions! Cette expérience sera des plus utiles lorsque vous ferez le saut vous-même.

Au sein de la fédération au caractère plutôt unique qu'est le Canada et selon notre Constitution, divers secteurs de gouvernance relèvent de la responsabilité de divers ordres de gouvernement. Ce qui suit est une description générale et certainement non exhaustive – et des chevauchements de compétences existent dans certains de ces secteurs. (Pour un assez bon résumé, voir Wikipédia, sur le fédéralisme canadien.)

Le gouvernement fédéral est responsable des secteurs suivants : la macro-économie du pays; la monnaie et les banques; les affaires étrangères et le commerce; des aspects importants de l'environnement; les forces armées et la défense; diverses autres activités qui transcendent les limites des provinces, par exemple le transport national (aérien, ferroviaire et maritime, et les autoroutes nationales); la Société canadienne des postes; les questions autochtones; les pêches et les océans; le droit pénal; l'assurance-emploi et le Régime de pensions du Canada; la Loi sur la santé nationale; la propriété intellectuelle; la citoyenneté et l'immigration – vous avez saisi l'idée. Le Parlement fédéral compte 308 députés, dont la quasi-totalité appartient à un parti politique en particulier. Le gouvernement est formé par le parti qui fait élire le plus grand nombre de députés, et le chef de ce parti devient premier ministre (il ou elle n'est PAS élu directement par le peuple). L'Opposition officielle est formée par le parti qui est arrivé au deuxième rang en termes de députés élus.

Les gouvernements provinciaux sont responsable de la propriété et des droits de la personne, y compris la protection du consommateur; de la prestation des services de santé; du bien-être social; de l'administration de la justice (la plus grande part du système judiciaire); des ressources naturelles et de l'environnement. Le mode d'élection de ces gouvernements est semblable à celui du gouvernement fédéral, en fonction des partis.

Les administrations municipales sont responsables des besoins directs de la collectivité : eau, égouts, collecte des ordures, transport en commun, urbanisme, bibliothèques, services d'urgence tels que les pompiers. De plus en plus, en particulier dans les grands centres urbains, les administrations municipales héritent du fardeau de plusieurs problèmes qui n'ont pas été jugés au départ comme étant de compétence municipale, par exemple les difficultés d'établissement des immigrants récents et les logements abordables. La politique municipale n'est pas (en tout cas, pas officiellement) menée selon des lignes de parti, et il n'est pas nécessaire de se joindre à un parti politique en particulier pour participer ou pour être candidat. (Ce point est très attrayant pour bien des gens qui veulent être actifs en politique en fonction des enjeux, mais que la politique partisane met mal à l'aise.)

Where are the Women?

Liberal MP Martha Hall Findlay asks why only one-fifth of Canadian politicians are female:

Women represent only about 21 per cent of elected politicians in Canada, but 52 per cent of the population. We represent more than half of the people affected by legislation passed by our politicians, but we’re not nearly half of the group making the decisions.

This is a problem. We need to be at the table when policies that affect us and our society are developed, prioritized, debated and implemented. I’m not one who believes we need more women there because we are somehow “better” at the conduct of politics, or because we’re somehow more co-operative or consensus-driven than men. I’m not even sure that’s true. Women need to be equally represented, quite simply, because we’re equally affected – and by being there, we’ll get decisions that better reflect the needs of all of society, not just half. It’s frustratingly like the classic 1950s scenario, with the husband making all of the financial and other significant decisions for not only himself but also his wife and family. Most of us would no longer accept that in our personal lives – why should we accept it for our country?

And the need for more women is not because of so-called “women’s issues,” a term I have trouble with. My background is international relations, international law and business – my primary political interests are economics and finance, foreign affairs and trade. Yes, I also have three great kids. And, yes, I am interested (and from experience, pretty well versed) in child care and early learning. And, yes, women bear most of the burden for it. But child care (as only one example) is not just a women’s issue. It affects families, society, job participation and, ultimately, the country’s overall economic environment and success. We all have a vested interest in it. I worry, in fact, that using the label “women’s issues” serves to marginalize some of the very issues that need to be better addressed.

But we still have the basic concern: How do we get to a place where women are equally represented among decision-makers? The more women run, the more women will get elected. We need to get more women interested, engaged and, ultimately, keen to run for public office.

There a number of challenges and barriers: money, the media, the style of politics, whether women are more uneasy about public exposure. A big issue, though, is that politics is simply not a nine-to-five job. It’s daytime, nighttime and weekends. Federal politics requires living in two places. And in our society, women still bear the largest share of the responsibility for children and aging parents, family and social activities, and household chores. Until such time as men bear equal responsibility for those things, it’s hard to get an equal number of women willing and able to leave home for weeks at a time. And it’s not just time and availability. The pressure put on women from society, family and friends – and themselves – is very strong, particularly where there are kids. The level of expectation – and guilt – is very different from that faced, generally, by men.

I’d be thrilled if I had a solution to that larger societal inequality, but, absent that, what do we do? In my case, I simply didn’t take the plunge until I was 45, with other responsibilities behind me.

To the older women out there – those of you, like me, who have already managed responsibilities such as kids and other careers, and who are now in a position (family-wise, time-wise, financially) to contribute through public office: we need you.

To those women out there who have young children, or other obligations, but without the necessary family or other support needed to juggle those life responsibilities: we want you there, and involved, but perhaps actually running for office can wait. There are other ways to be involved in politics in the mean-time, and we, your communities and your country need you.

Martha Hall Findlay (BA 1983 VIC) is Liberal MP for Willowdale, Ontario, and is Official Opposition Critic for Public Works and Government Services. She ran for the leadership of the Liberal Party of Canada in 2006. She encourages any woman interested in getting involved in politics to write to her at HallFindlay.M@parl.gc.ca.

Où sont les femmes?

La députée libérale Martha Hall Findlay demande pourquoi seulement un cinquième des personnes engagées en politique active sont des femmes

Les femmes ne représentent qu’environ 21 pour cent des politiciens élus au Canada, tout en formant 52 pour cent de la population. Nous constituons plus de la moitié des gens touchés par les lois que nos élus adoptent, mais nous sommes loin de former la moitié du groupe qui prend les décisions.

Il y a là un problème. Nous devons être à la table lorsque des politiques qui nous touchent, qui touchent notre société, sont élaborées et classées par ordre de priorité, qu’on en débat et qu’on les met en œuvre. Je ne suis pas de ceux qui croient que nous avons besoin davantage de femmes parce que nous sommes « meilleures » d’une façon ou d’une autre dans notre manière de faire de la politique, ou parce que nous serions prétendument plus axées sur la collaboration ou le consensus que les hommes. Je ne suis même pas sûre que ce soit vrai. Les femmes doivent être également représentées tout simplement parce que nous sommes également touchées. Et en étant présentes, nous obtiendrons des décisions qui reflètent mieux les besoins de toute la société, et non de seulement la moitié. La situation ressemble de manière agaçante au scénario des années 1950, avec le mari qui prend toutes les décisions financières et les autres décisions importantes, non seulement pour lui-même mais aussi pour sa femme et sa famille. La plupart d’entre nous n’accepteraient plus cette façon de faire dans notre vie personnelle; pourquoi devrions-nous l’accepter pour notre pays?

Et la nécessité d’une présence accrue des femmes n’est pas liée à ce qu’on a coutume d’appeler les « questions féminines », un terme au sujet duquel j’ai des réserves. Ma formation et mon expérience se situent dans le domaine des relations internationales, du droit international et des affaires; mes principaux domaines d’intérêt en politique sont l’économie et la finance, les affaires étrangères et le commerce. Oui, j’ai aussi trois enfants formidables. Et oui, je m’intéresse aux services de garde et à l’apprentissage précoce et, de par mon expérience, je m’y connais assez bien. Et oui, les femmes portent la plus grande part du fardeau en ce domaine. Mais les services de garde (ce qui n’est qu’un exemple) ne sont pas une question exclusivement féminine. Ils touchent les familles, la société, la participation au monde du travail et, en bout de ligne, l’environnement économique global du pays et son succès. Nous avons tous un intérêt direct en ce domaine. En fait, je m’inquiète que l’étiquette « questions féminines» serve à marginaliser certaines des questions dont, justement, il faudrait s’occuper davantage.

Mais il reste toujours la préoccupation de base : comment devons-nous faire pour arriver au point où les femmes seront également représentées parmi les décideurs? Plus de femmes se présenteront et plus un grand nombre d’entre elles seront élues. Nous devons faire en sorte qu’un plus grand nombre de femmes s’intéressent à la politique, y participent et aient le goût de briguer les suffrages.

Un certain nombre de difficultés et d’obstacles se dressent sur la route : l’argent, les médias, le style de la politique, la question de savoir si les femmes sont davantage mal à l’aise à avoir une vie publique. Un gros problème, toutefois, est que la politique n’est tout simplement pas un emploi de 9 à 5. On y travaille le jour, le soir et les fins de semaine. La politique fédérale exige deux lieux de résidence. Et, dans notre société, les femmes assument encore la plus grande part de la responsabilité des enfants et des parents vieillissants, de la famille et des activités sociales, ainsi que des tâches ménagères. D’ici à ce que les hommes assument une part égale de ces responsabilités, il sera difficile d’avoir un nombre égal de femmes qui consentent à quitter la maison pendant des semaines et qui sont en mesure de le faire. Et le problème ne se limite pas au temps et à la disponibilité. La pression exercée sur les femmes par la société, la famille et les amis, et celle qu’elles s’imposent, est très forte, en particulier lorsqu’il y a des enfants. Le niveau des attentes, et la culpabilité, sont très différents de ceux que subissent en général les hommes.

Je serais ravie si j’avais une solution à cette iniquité sociétale globale, mais comme nous n’en avons pas, que faire? Dans mon cas, j’ai simplement attendu d’avoir 45 ans pour me lancer et d’avoir mis certaines responsabilités derrière moi.
J’aimerais dire ceci aux femmes plus âgées, celles d’entre vous qui, comme moi, ont déjà géré des responsabilités telles que des enfants et d’autres carrières et qui sont maintenant en mesure (côté famille, temps et finances) de contribuer en briguant une charge publique : nous avons besoin de vous.

Et je voudrais ajouter ceci à l’intention des femmes qui me lisent et qui ont de jeunes enfants ou d’autres obligations, mais qui ne disposent pas du soutien, familial ou autre, qui est nécessaire pour concilier toutes ces responsabilités : nous aimerions que vous soyez présentes et que vous participiez, mais peut-être que la candidature elle-même peut attendre. Il y a d’autres manières de participer à la vie politique entre-temps et nous, notre pays et nos collectivités avons besoin de vous.

Martha Hall Findlay (BA 1983 VIC) est députée libérale de la circonscription de Willowdale (Ontario) et porte-parole de l’opposition officielle en matière de travaux publics et de services gouvernementaux. Elle a été candidate à la direction du Parti libéral du Canada en 2006. Elle encourage toute femme qui s’intéresse à une éventuelle participation politique à lui écrire à HallFindlay.M@parl.gc.ca.